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Así evoluciona una gigantesca isla de roca flotante

Posted by jonkepa en mayo 4, 2014

En julio de 2012 la erupción de un volcán en el sur del Pacífico hizo emerger una isla de piedra pómez que alcanzó 24.000 km2 de extensión. Durante semanas, el tráfico marítimo estuvo interrumpido sin que las autoridades supieran hacia dónde se dirigía la mancha. Un grupo de científicos ha analizado las imágenes del satélite y ha diseñado un sistema para predecir la evolución de estas grandes formaciones.

Isla de piedra pómez generada alrededor del volcán indonesio de Rakata. Foto: Cortesía de Marco Fulle (www.stromboli.net

Isla de piedra pómez generada alrededor del volcán indonesio de Rakata.
Foto: Cortesía de Marco Fulle (www.stromboli.net

La primera noticia de que algo gordo había pasado en el Pacífico sudoccidental llegó en agosto de 2012 y no la dieron los vulcanólogos, sino los navegantes que se toparon con una inmensa isla de rocas flotantes que les impedía el paso. «Es el fenómeno más extraño que he visto en 18 años de navegación», comentó un oficial de la marina australiana a la prensa local. En pocas horas, una formación de pequeñas rocas flotantes de piedra pómez rodeó las islas Kermadec y alcanzó los 480 km de longitud y 50 km de ancho, con un espesor  de hasta 60 cm en algunos puntos. La nueva isla tenía las dimensiones de un país como Israel y flotaba a la deriva.

Durante semanas, la navegación quedó interrumpida en algunas zonas del Pacífico ya que la masa de roca alcanzaba tal espesor que impedía el paso de los barcos y podía provocar graves daños en los motores. Estas islas de piedra pómez son grandes acumulaciones de material producidas por erupciones volcánicas bajo el océano y son el equivalente a las nubes de ceniza que interrumpieron el tráfico aéreo durante semanas en el norte de Europa tras una erupción en Islandia. Tras los primeros informes, los vulcanólogos empezaron a examinar las imágenes del satélite y localizaron el foco en un volcán submarino, que se creía inactivo, conocido como Havre Seamount, y calcularon que la erupción se había producido un mes antes, en el mes de julio. Lee el resto de esta entrada »

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Un vertedero en el fondo del mar

Posted by jonkepa en mayo 4, 2014

Un recipiente de plástico flota bajo el agua frente a la costa de Marsella. / Sami Sarkis / age fotostock

Un recipiente de plástico flota bajo el agua frente a la costa de Marsella. / Sami Sarkis / age fotostock

Naciones Unidas estima que cada año 6,4 millones de toneladas de basura acaban en los océanos de todo el mundo. Aves marinas, tortugas y mamíferos mueren al ingerir o enredarse en objetos de plástico, redes de pesca y otros residuos peligrosos. La degradación de algunos de ellos genera microplásticos que pueden contaminar toda la cadena alimenticia. El impacto más visual de esta suciedad marina son las gigantescas islas de plástico que flotan en varios océanos, como el llamado séptimo continente, un impresionante vertedero marino en el Pacífico al que se supone una superficie de entre tres y siete veces España. Pero, ¿qué ocurre en el lecho marino, allí donde nadie ha buscado esa basura?

Un estudio publicado ayer en PLOS One da respuesta a la pregunta. Varios equipos de investigadores de toda Europa han estado más de una década tomando muestras en 32 puntos repartidos por el Atlántico, el Ártico y el Mediterráneo. Y han encontrado que la basura generada por el hombre está en todas partes: desde las playas hasta los fondos marinos más profundos y más remotos. Lugares tan recónditos que ni siquiera se habían explorado hasta entonces. “En muchos casos, estas han sido nuestras primeras visitas. Ha sido sorprendente comprobar que nuestra basura ha llegado allí antes que nosotros”, resume Kerry Howell, de la Universidad de Plymouth (Reino Unido).

Bolsas de plástico, botellas, redes de pesca, madera, vidrio y todo tipo de metales aparecieron en profundidades que van de los escasos 35 metros del Golfo de León hasta los 4.500 del cañón submarino de Cascais. Se encontró basura cerca de la costa, en la plataforma continental, pero también a 2.000 kilómetros del litoral, en la dorsal mesoatlántica, la cordillera submarina que divide el océano de norte a sur. Los autores del trabajo, procedentes de 15 instituciones científicas europeas, destacan que el alto coste y las dificultades técnicas de tomar muestras en las profundidades marinas habían impedido hasta ahora obtener un mapa de los lugares y los tipos de basura de los océanos. Y, por extensión, de conocer el alcance del problema. Lee el resto de esta entrada »

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